Livre de la semaine

"Albert Einstein": 12 ans de lutte pour le prix Nobel

Il était évident qu'un jour Einstein recevrait le prix Nobel de physique. En fait, il a déjà accepté, lorsque cela se produit, de transférer l'argent des primes à sa première épouse, Mileva Marich. La question était seulement quand cela se produira. Et pour quoi.

Lorsqu'il fut annoncé en novembre 1922 qu'il recevait le prix pour 1921, de nouvelles questions se posèrent: pourquoi est-il si tard? Et pourquoi "spécialement pour la découverte de la loi de l'effet photoélectrique"?

Il existe une telle légende: Einstein a découvert qu'il était finalement devenu le vainqueur, sur le chemin du Japon. "Le prix Nobel vous a été attribué. Les détails sont écrits", lisez le télégramme envoyé le 10 novembre. Cependant, en fait, il en avait été averti bien avant le voyage, dès que l’Académie suédoise avait pris sa décision en septembre.

Svante Arrhenius, président du comité Nobel de physique, a appris qu'Einstein préparait un voyage au Japon en octobre. Cela signifiait que s'il ne reportait pas le voyage, il ne pourrait pas assister à la cérémonie de remise des prix. Par conséquent, Arrhenius a clairement et directement écrit à Einstein: "Il sera probablement très souhaitable que vous puissiez venir à Stockholm en décembre."
Et, sur la base de sa connaissance de la physique et des capacités des voyageurs dans les temps antérieurs à l'invention de l'avion à réaction, il a ajouté: "Si vous êtes au Japon, ce sera impossible." Comme la lettre émanait du président du comité Nobel, sa signification était claire. Il n’ya pas beaucoup de raisons pour lesquelles les physiciens peuvent appeler à Stockholm en décembre.

Même en sachant qu'il avait finalement vaincu, Einstein n'a pas jugé possible de reporter le voyage - dans une certaine mesure, du fait qu'il était si souvent évité que cela l'ennuyait déjà.

Années 1910

Il a été nommé pour ce prix en 1910 par Wilhelm Ostwald, lauréat du prix Nobel de chimie, qui avait refusé d'embaucher Einstein neuf ans auparavant. Ostwald a fait référence à la théorie spéciale de la relativité, soulignant qu’il s’agissait d’une théorie physique fondamentale, et pas seulement de la philosophie, comme le prétendaient certains des méchants d’Einstein. Il a défendu ce point de vue à maintes reprises, mettant en avant à plusieurs reprises Einstein pendant plusieurs années de suite.

Le comité nobel suédois a strictement suivi le précepte du testament d'Alfred Nobel: le prix Nobel est attribué à "la plus importante découverte ou invention". Les membres du comité ont estimé que la théorie de la relativité ne correspondait à aucun de ces critères. Par conséquent, ils ont répondu qu '"avant d'accepter cette théorie, et en particulier d'attribuer le prix Nobel", ils devraient attendre sa confirmation expérimentale plus explicite.

Il y a une telle légende: Einstein a appris qu'il était finalement le gagnant, alors qu'il se rendait au Japon. Cependant sur en fait, il a été averti de cette longue avant le voyage

Au cours de la prochaine décennie, Einstein a continué à être nominé pour un prix Nobel pour ses travaux sur la théorie de la relativité. Il a reçu le soutien de nombreux théoriciens renommés, tels que Wilhelm Wien. Certes, Hendrick Lorenz, toujours sceptique quant à cette théorie, n’en faisait pas partie. Le principal obstacle était qu’à cette époque, le comité se méfiait des théoriciens purs. Entre 1910 et 1922, trois membres du comité sur cinq étaient originaires de l’Université d’Uppsala en Suède, connue pour son ardente dépendance à l’amélioration du matériel d’expérimentation et des instruments de mesure. "Le comité était dominé par des physiciens suédois, connus pour leur amour de l'expérimentation", note Robert Mark Friedman, historien de la science à Oslo. "Ils considéraient que la dimension de précision était le but ultime de leur science." C'est l'une des raisons pour lesquelles Max Planck a dû attendre jusqu'en 1919 (il a reçu le prix de 1918, qui n'avait pas été attribué l'année précédente), et Henri Poincaré n'a pas reçu le prix Nobel du tout.

1919 année

En novembre 1919, une nouvelle passionnante s'annonce: l'observation d'une éclipse solaire confirme largement la théorie d'Einstein; 1920 était l'année d'Einstein. À ce moment-là, Lorenz n'était plus aussi sceptique. En même temps que Bohr et six autres scientifiques qui avaient officiellement le droit de présenter une candidature au prix Nobel, il s'est prononcé en faveur d'Einstein, soulignant l'exhaustivité de sa théorie de la relativité. (Planck a également écrit une lettre de soutien à Einstein, mais il était tard, étant arrivé après la date limite pour la nomination des candidats.) Comme indiqué dans la lettre de Lorentz, Einstein "est sur un pied d'égalité avec les physiciens les plus remarquables de tous les temps". La lettre de Bohr était tout aussi claire: "Nous avons affaire ici à une réalisation d'une importance fondamentale."

La politique est intervenue. Jusqu'à présent, la principale justification du refus d'attribution du prix Nobel était purement scientifique: le travail est totalement théorique, non basé sur l'expérience et, semble-t-il, n'est pas lié à la découverte de nouvelles lois. Après avoir observé l'éclipse, expliqué le déplacement des orbites de Mercure et d'autres confirmations expérimentales, ces objections étaient toujours exprimées, mais elles risquaient maintenant davantage de subir des préjugés, liées à la fois aux différences de niveaux culturels et à une attitude biaisée à l'égard d'Einstein lui-même. Pour les critiques d'Einstein, le fait qu'il soit soudainement devenu une superstar, le scientifique le plus célèbre à l'échelle internationale depuis l'époque où Benjamin Franklin était l'idole des rues parisiennes, témoignait davantage de son penchant pour l'auto-promotion et non du mérite qu'il méritait du prix Nobel.

1921 année

Que ce soit bon ou mauvais, mais en 1921, la manie d'Einstein atteignit son zénith et ses travaux trouvèrent un large soutien parmi les théoriciens et les expérimentateurs. Parmi eux se trouvait la planche allemande et parmi les étrangers - Eddington. Quatorze personnes qui avaient officiellement le droit de nommer des candidats parlaient pour Einstein - beaucoup plus que pour aucun de ses concurrents. «Einstein, comme Newton, est de loin supérieur à tous ses contemporains», a écrit Eddington. Dans la bouche d'un membre de la Royal Society, il s'agissait d'un éloge suprême.

Le comité a commandé un rapport sur la théorie de la relativité à Alvar Gulstrand, professeur d’ophtalmologie à l’Université d’Uppsala, prix Nobel de médecine de 1911. N'étant compétent ni dans la physique ni dans l'appareil mathématique de la théorie de la relativité, il critiqua sévèrement mais illettrement Einstein. Gulstrand avait clairement l'intention de rejeter la candidature d'Einstein de quelque manière que ce soit. Dans son rapport de cinquante pages, par exemple, il affirmait que la flexion d'un faisceau lumineux ne pouvait en réalité pas servir de véritable test de la théorie d'Einstein. Il a dit que les résultats d'Einstein n'étaient pas confirmés expérimentalement, mais même s'il en était ainsi, il restait d'autres possibilités pour expliquer ce phénomène dans le cadre de la mécanique classique. Pour ce qui est des orbites de Mercure, Gulstrand a déclaré, "sans autre observation, il n'est généralement pas clair si la théorie d'Einstein correspond à des expériences dans lesquelles la précession de son périhélie a été déterminée". Et les effets de la théorie spéciale de la relativité, a-t-il dit, "dépassent les limites de l'erreur de l'expérience". En tant qu’homme qui acquiert des lauriers avec l’invention d’appareils de mesure optique de précision, Gulstrand dans la théorie d’Einstein était apparemment particulièrement choqué par le fait que la longueur d’une règle de mesure rigide peut varier en fonction du mouvement de l’observateur.

Einstein manque d'un prix Nobel il a commencé à affecter négativement pas tellement Einstein, combien sur le prix lui-même

Certains membres de l’Académie étaient conscients que les objections de Gulstrand étaient naïves, mais il n’était pas facile de surmonter cet obstacle. C'était un professeur suédois populaire et respecté. En public et dans un cercle restreint, il a insisté sur le fait que le grand prix Nobel ne devrait pas être attribué à une théorie hautement spéculative qui provoque une hystérie de masse inexplicable, dont on peut s'attendre à la fin dans un avenir très proche. Au lieu de trouver un autre orateur, l'Académie a fait quelque chose qui, dans une moindre mesure (ou peut-être plus), pourrait être considéré comme une gifle publique à Einstein: les universitaires ont voté de ne choisir personne et de transférer le prix pour une autre année à titre expérimental. 1921 année.

La situation de blocage menaçait de devenir indécente. L'absence du prix Nobel à Einstein a commencé à nuire moins à Einstein que le prix lui-même.

1922 année

Le physicien théoricien Carl Wilhelm Oseen de l’Université d’Uppsala, qui est devenu membre du Comité Nobel en 1922, nous a salué. Oseen était un collègue et ami de Gulstrand, ce qui l’a aidé à traiter avec prudence certaines objections obscures mais obstinément défendues de l’ophtalmologiste. Mais Oseen a compris que toute cette histoire de la théorie de la relativité allait si loin qu'il valait mieux utiliser d'autres tactiques. C'est donc lui qui a consenti des efforts considérables pour récompenser Einstein "pour la découverte de la loi de l'effet photoélectrique".

Chaque partie de cette phrase a été soigneusement examinée. Bien sûr, la théorie de la relativité n'a pas été proposée. Certains historiens le pensent bien, mais il ne s’agissait pas essentiellement de la théorie d’Einstein sur les quanta de lumière, même si cela concernait principalement l’article correspondant de 1905. Le prix en général n'était pas pour une théorie, mais pour la découverte du droit. La "théorie de l'effet photoélectrique" d'Einstein a été discutée dans le rapport de l'année précédente, mais Oseen a clairement exposé une approche différente du problème, appelant son rapport "La loi d'Einstein sur l'effet photoélectrique". Oseen ne s'est pas attardé sur les aspects théoriques du travail d'Einstein. Au lieu de cela, il a parlé de la loi de la nature proposée par Einstein et confirmée avec certitude par des expériences qualifiées de fondamentales. A savoir, des formules mathématiques ont été impliquées, montrant comment l'effet photoélectrique peut être expliqué si nous supposons que la lumière est émise et absorbée par des quanta discrets, et comment cela se rapporte à la fréquence de la lumière.

Oseen proposa également de donner à Einstein un prix qui ne fut pas attribué en 1921, ce qui permit à l'académie de l'utiliser comme base pour l'attribution simultanée du prix 1922 à Niels Bohr, son modèle de l'atome étant basé sur des lois expliquant l'effet photoélectrique. C'était un billet raisonnable pour deux, garantissant que les deux plus grands théoriciens de l'époque devenaient lauréats du prix Nobel sans gêner le monde académique conservateur. Gulstrand a accepté. Arrhenius, qui a rencontré Einstein à Berlin et était fasciné par lui, était prêt à accepter l'inévitable. Le 6 septembre 1922, un vote a eu lieu à l'Académie: Einstein a reçu le prix pour 1921 et Bohr, respectivement, pour 1922. Ainsi, Einstein a remporté le prix Nobel de 1921, qui, selon la formulation officielle, a été attribué "pour services rendus à la physique théorique et notamment pour la découverte de la loi de l'effet photoélectrique". Ici, et dans une lettre du secrétaire de l'Académie informant officiellement Einstein de cela, une explication clairement inhabituelle a été ajoutée. Les deux documents soulignent que le prix est attribué "sans prendre en compte vos théories de la relativité et de la gravité, dont l'importance sera évaluée après confirmation." En conséquence, Einstein n'a reçu le prix Nobel ni pour la théorie de la relativité spéciale ni pour la théorie de la relativité générale, ni pour autre chose que pour l'effet photoélectrique.

Einstein a raté le 10 décembre cérémonie officielle de remise des prix. Après beaucoup de discussions sur Dois-je le considérer allemand ou suisse, le prix a été remis à l'ambassadeur d'Allemagne

Le fait que c’est l’effet photoélectrique qui a permis à Einstein de recevoir ce prix semblait être une mauvaise blague. Cette loi, «dérivée», reposait principalement sur les mesures effectuées par Philip Lenard, qui était désormais le participant le plus passionné de la campagne de persécution d’Einstein. En 1905, Einstein loua le travail "pionnier" de Lenard. Mais après le rassemblement antisémite de Berlin en 1920, ils sont devenus les pires ennemis. Lenard était donc doublement furieux: malgré son opposition, Einstein avait reçu un prix et, pire encore, pour son travail dans le domaine où il était le pionnier, Lenard. Il a écrit à l'Académie une lettre en colère - la seule manifestation officiellement reçue - dans laquelle il affirmait qu'Einstein avait mal compris la nature réelle du monde. De plus, il est juif et flirte avec le public, ce qui est étranger à l'esprit d'un véritable physicien allemand.

Einstein a manqué la cérémonie officielle de remise des prix le 10 décembre. A cette époque, il a voyagé en train au Japon. Après avoir longuement discuté pour savoir s'il devait être considéré comme allemand ou suisse, le prix a été attribué à l'ambassadeur d'Allemagne, bien que les deux nationalités soient indiquées dans les documents.

Le discours du président du Comité, Arrhenius, représentant Einstein, a été soigneusement vérifié. "Probablement parmi les physiciens qui vivent actuellement, il n'y a personne dont le nom serait aussi largement connu que le nom d'Albert Einstein", a-t-il commencé. "Sa théorie de la relativité est devenue le thème central de la plupart des discussions." Il a ensuite poursuivi avec un soulagement évident que "ceci est principalement lié à l'épistémologie et provoque donc un débat houleux dans les milieux philosophiques".

Cette année-là, le prix en valeur monétaire s'élevait à 121 572 SEK, soit 32 250 dollars, soit plus de dix fois le salaire moyen du professeur pour l'année. Selon l'accord, lors d'un divorce d'avec Mileva Marich, Einstein a envoyé une partie de ce montant directement à Zurich, les plaçant dans un fonds en fiducie, le revenu dont elle et leurs fils auraient dû recevoir. Le reste a été envoyé sur le compte américain, un pourcentage qu'elle pourrait également utiliser.

En fin de compte, Maricz a dépensé l'argent pour l'achat de trois immeubles d'habitation à Zurich.

Le livre est fourni par Corpus

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